Eén van de grootste softwarebedrijven ter wereld is aan een veranderingsproces bezig. Werd het om Windows Vista nog verguisd, Windows 7 krijgt de handen over het algemeen wel op elkaar. Dat is ook terecht, Windows 7 vergt niet veel systeembronnen, heeft goede en uitgebreide hardwareondersteuning en reageert snel. Windows 7 is ook stabieler dan Vista was. De gebruiker wordt aanzienlijk minder vaak geplaagd door foutmeldingen. Daarbij is Windows 7 redelijk overzichtelijk voor veel mensen. Ook het Office pakket is qua design behoorlijk veranderd met de nieuwe ‘ribbon’ interface voor menus waardoor veelgebruikte functies sneller toegankelijk zijn.

In alle strijdgewoel bleven Hotmail en Skydrive achter de feiten aanhollen. Hotmail was ooit oppermachtig heerser in het toneel van de webmail diensten maar heeft geleden onder het offensief van Google met Gmail. Ook Apple is met iCloud aan een opmars begonnen. iClouds voorganger MobileMe was al goed maar iCloud is een aantal opzichten beter. Met name de naadloze synchronisatie van gegevens over alle platforms en de uitstekende verkrijgbaarheid van apps maken het tot een prettige gebruikservaring. Microsoft heeft ondertussen niet stil gezeten. In de aanloop naar de release van Windows 8 worden grote veranderingen doorgevoerd. Het bedrijf uit Redmond staat er om bekend dat ze onder druk enkele van hun beste prestaties leveren. Kan Microsoft weer bovenaan de voedselketen komen? Een overzicht van de ontwikkelingen tot dusver.

Nieuw design:
De desktop zoals iedereen die kent is in de kern nauwelijks veranderd sinds de introductie van Windows 3.1. al waren er wel al eerder initiatieven voor maken van een grafische user interface (GUI). De vensters zijn ondertussen wel wat mooier geworden en het bureaublad is groter geworden maar uiteindelijk gaat het om een evolutie van een ontwikkeling die al sinds ongeveer 1985 aan de gang is. Met Windows 8 wordt gekozen voor een fundamenteel andere benadering die geïnspireerd is door de opkomst van apparaten met een touchscreen. Onder de naam ‘Metro’ werd een compleet nieuw ontwerp gelanceerd waarbij applicaties gelanceerd kunnen worden met interactieve tegels welke ook informatie weer kunnen geven. De naam Metro is overigens inmiddels vervangen door Modern UI in verband met een dreigend merkenrechten conflict.

De nieuwe Windows 8 desktop

Windows 8:
Ontegenzeggelijk zal dit nieuwe ontwerp voor touchscreens veel beter werken maar het is nog maar de vraag of het ook geldt voor de klassieke desktop computer met toetsenbord en muis. Over de onderhuidse constructie lijkt een redelijke concensus te bestaan dat het net zo stabiel en snel draait als Windows 7. De ondersteuning voor hardware is uitstekend en zal waarschijnlijk nog beter worden wanneer er betere stuurprogramma’s toenemen.

Het opofferen van het aloude bureaublad als primaire gebruiksinterface voor desktops vangt aanzienlijk meer kritiek. De ene helft van de kritiek draait er om dat Microsoft met deze overgang haar gedachtegoed over wat werkt op mobiele apparaten zonder meer ook toepast op desktops met veel grotere schermen en een andere invoermethode. De andere helft van de kritiek gaat over de gebruikservaring van Windows 8; kortgezegd zou het te onoverzichtelijk zijn en een steile leercurve hebben om er aan te wennen. Microsoft is gelukkig wel zo handig geweest om in Windows 8 ook een klassiek bureaublad in te bouwen.

Het is niet alleen kommer en kwel want er zijn ook critici die bewondering voor de grote stap die Microsoft neemt. Mensen hebben nu eenmaal de neiging om verandering te schuwen maar op het moment dat de gewenningsperiode voorbij is, willen ze niet meer terug.

Terwijl beide kampen over en weer schermen met argumenten, komt de releasedatum van Windows 8 dichterbij. Dan zal blijken wie (het meest) gelijk hebben. Uiteindelijk is het namelijk gewoon de markt die zal beslissen of de nieuwe stap een succes is.

Skydrive en Hotmail:
In de aanloop naar de release van Windows 8 heeft Microsoft ook hotmail en skydrive in het nieuw gestoken. Veel gebruikers zal het waarschijnlijk al opgevallen zijn. De gedateerde hotmail interface is vervangen en ook de naam gaat op termijn waarschijnlijk verdwijnen. Hotmail wordt outlook.com en de veranderingen zijn enorm.

Bij de oude hotmail draaide de gebruikersinterface om advertenties die ook vaak storend aanwezig waren. Het was een explosie van kleur waar Picasso jaloers op was geweest en zodoende nogal storend. Microsoft heeft dit ingezien en stevig ingegrepen. De nieuwe outlook heeft een sober tweekleurig schema waarin niets meer afleidt van waar het om gaat: e-mails schrijven.

Ook de consumptie van social media is recht gedaan. Het is mogelijk om facebook, twitter, linkedin en nog enkele andere accounts te koppelen. Hierdoor wordt het mogelijk om vanuit het Postvak In regelrecht de social media updates van je contactpersonen te zien. Ook wordt de informatie van je contactpersonen automatisch bijgewerkt als je dat wilt. Als in Linkedin een contactpersoon zijn emailadres wijzigt dan gebeurt dit automatisch ook in je contactpersonenlijst.

Een laatste zeer handige feature van Outlook.com is de mogelijkheid om emailberichten te beheren. Deze gaan veel verder dan voorheen mogelijk was. Zo is het mogelijk om bijvoorbeeld van alle correspondentie afkomstig van een adres alleen het laatste bericht in het Postvak In te laten staan en de rest automatisch te verwijderen of archiveren in een map. Eén keer instellen en vervolgens niet meer naar omkijken, het is fantastisch als je bijvoorbeeld geabonneerd bent op een aantal nieuwsbrieven. Je hoeft het beheer niet langer zelf te doen.

Gelukkig heeft Microsoft niet besloten om ActiveSync de nek om te draaien en uitsluitend en helemaal over te gaan op een web-only interface. Door ActiveSync te behouden is het nog steeds mogelijk om gewoon je e-mail instellingen in te voeren in je favoriete mailprogramma (op desktop, telefoon of tablet) en op die manier ook je mail te ontvangen. Er zijn gewoon momenten waarop dat handiger is alsmede gebruikers die dat een prettiger optie vinden met name voor onderweg.

Op het front van bestandsbeheer via de cloud is ook het nodige veranderd bij Skydrive. Ook hier is de schreeuwerige kleurstelling verdwenen en is gekozen voor een sober kleurenschema. De lijstweergave is vervangen voor een tegelweergave zoals passend in de Modern UI ontwerpfilosofie. De omvang is met 7 GB nog altijd meer dan 5 GB van Apple en 2 GB van Dropbox maar valt in het niet bij de 25 GB die aanvankelijk nog gratis werd gegeven.

De integratie met social media is ook hier fors verbeterd. In een vloek en een zucht kunnen foto’s worden gedeeld op Twitter en Facebook. Het is ook gemakkelijk om werkgroepen aan te maken voor bijvoorbeeld projecten die je met meerdere mensen doet.

Het is de bedoeling deze vernieuwde clouddiensten naadloos worden geïntegreerd in Windows 8. Voor telefoons die Windows Live draaien is er al een app voor Skydrive aanwezig, voor Android wordt deze binnen een paar weken verwacht. Microsoft heeft er duidelijk over na gedacht en de toekomst zal leren of deze stap loont.

Conclusie:
Microsoft maakt grote en gewaagde stappen. De technologiereus staat bekent als een weinig innovatief bedrijf dat kapitaliseert op successen uit het verleden terwijl concurrent Apple bekent staat als een innovatief bedrijf. Terwijl Apple wel met design en nieuwe producten innovatief is, valt dit op softwarevlak de laatste jaren toch wat tegen al lijkt iOS 6 toch behoorlijk grote veranderingen te gaan bevatten. Microsoft is dit jaar ineens in beweging gekomen en maakt daarmee aardig wat tongen los. Het ontwerp van Windows 8 is zonder twijfel de grootste revolutie voor Windows sinds de introductie van de GUI. Het ziet er fris uit terwijl Googles diensten toch alweer ontwerptechnisch wat verouderingsverschijnselen beginnen te vertonen.

De metamorfose van de voormalige Windows live diensten is enorm. Hotmail heeft de grootste verandering ondergaan en is nu een volwaardig alternatief voor Gmail. Met name de uitgebreide beheeropties voor berichten zijn zeer handig. Daarnaast is de emaildienst nu gewoon goed bruikbaar op een touchscreen. Wie nog gebruik maakt van hotmail moet zeker eventjes kijken naar de nieuwe webdiensten van Microsoft.

Het is te hopen dat de integratie van clouddiensten in het uiteindelijke Windows 8 net zo goed is als in de Release Candidate. In dat geval kan het een serieuze concurrent worden voor Apples iCloud en als Windows 8 een succes wordt dan trekt dit hopelijk de Windows Phone divisie mee want die zit in de hoek waar de klappen vallen. Met name Android van Google is op dat vlak een geduchte concurrent met een infrastructuur erachter die gemakkelijk op vele platformen te gebruiken is.

Voor degenen die het leuk vinden om te lezen hieronder een hele reeks artikelen over de controverse rondom Windows 8 en de introductie van hotmailvervanger outlook.com

Bron:
Usability expert: ‘Confusing’ Windows 8 is a ‘cognitive burden’ via zdnet.com
Final thoughts on Windows 8: A design disaster via zdnet.com
Installing Windows 8 on your old PC could turn it into Greased Lightning via zdnet.com
Windows 8 belongs on older PCs like a fish needs a bicycle via zdnet.com
Hotmail wordt Outlook.com via nos.nl
Microsoft launches Outlook.com, a new email service with limited ads, unlimited storage and built-in Skype via engadget.com

Comments closed.